Quelle est la différence entre propane et butane ?

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Pour les consommateurs non éligibles au réseau de gaz naturel et voulant une autre source d'énergie que l'électricité, les gaz de pétrole liquéfié (dont le butane et le propane) sont une solution relativement attractive. Tous deux dérivés du pétroles, le propane et le butane sont utilisés comme source d’énergie aussi bien pour le chauffage que pour l'eau chaude et la cuisson des consommateurs domestiques ou industriels.

Citernes de gaz Bouteilles de gaz
Propane Les citernes contiennent presque toujours du gaz propane et non du gaz butane, car le propane résiste mieux au gel Le propane n'est à recommander que si vous comptez stocker la bouteille en extérieur
Butane Les citernes ne renferment presque jamais du butane (elles deviendraient inutilisables lorsque la température descend sous 0°C) Le butane est à recommander pour les bouteilles stockées en intérieur (il présente l'avantage d'un meilleur pouvoir calorifique)

Si vous êtes équipés d’une citerne de gaz, vous choisirez automatiquement le gaz propane, qui peut être utilisé dès lors que la température est supérieure à -44°C, contrairement au butane, qui ne pourra être utilisé qu'au-delà de 0°C.

En revanche, si vous êtes équipés d’une bouteille de gaz, vous privilégierez le butane avec un stockage en intérieur, car il génère davantage d’énergie par unité de volume que le propane. En effet :

  • 1 m3propane dégage 1,88 x 12,9 = 24,25 kWh
  • 1 m3butane dégage 2,51 x 12,7 = 31,88 kWh

Appareils fréquemment alimentés en bouteilles de butane : gazinières, barbecues, planchas, etc.

Appareils fréquemment alimentés en bouteilles de propane : parasols chauffants, chariots élévateurs, désherbeurs thermiques, etc.

Composés uniquement d’atomes d’hydrogène et de carbone, le propane et le butane diffèrent l'un de l'autre par le nombre de ces atomes ainsi que leurs agencements.

  • Propane : C3H8
  • Butane : C4H10

Ces deux molécules qui semblent assez similaires par la composition des atomes (carbone et hydrogène) présentent des propriétés physiques très différentes :

Point d'ébullition Masse volumique (forme liquide à 15°C) Masse volumique (forme gazeuse à 15°C) Pouvoir Calorifique Supérieur
Propane
-44 °C
515 kg / m3
1,88 kg / m3
25 kWh / m3
Butane
0 °C
585 kg / m3
2,51 kg / m3
32 kWh / m3

Liquéfié, le propane est plus léger que le butane. Ainsi, la masse volumique du propane est inférieure à celle du butane (0.515 kg/dm3 contre 0.585 kg/dm3). Le butane a une puissance calorifique supérieure au propane. Sa puissance de chauffe est environ de 32 kWh par mètre cube contre 25 kWh par mètre cube environ pour le propane.

Notre conseil
La plupart des équipements sont conçus pour fonctionner aussi bien avec des bouteilles de propane qu’avec des bouteilles de butane. Toutefois, dans de rares cas, la notice d’utilisation peut vous préciser pour quel gaz l’équipement a été conçu. Si jamais vous vous trompez, sachez qu’il n’y a aucun risque de sécurité. Au pire, votre bouteille de gaz butane gèlera et le gaz ne s’écoulera pas tant que la température ne sera pas redevenue positive.
Pour information :
Voici le pouvoir calorifique supérieur volumique du propane et du butane. Il s'agit des valeurs moyennes pour les produits commerciaux.
  • Propane commercial = 24 000 kcal / Nm3
  • Butane commercial = 31 800 kcal / Nm3
  • 103 kcal = 1.163 kWh
  • Nm3 = normo mètre cube
  • (unité de mesure définissant le contenu d'un mètre cube de gaz dans les conditions normales de témpérature et de pression [1 atm ; 15°C])